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La respuesta de estrés: ¿en qué consiste?

La respuesta de estrés es un proceso complejo por medio del cual el cuerpo intenta mantener el equilibrio ante situaciones que lo desestabilizan.

En algún momento de nuestra vida todos pasamos por períodos de estrés. Nos afecta en distintos aspectos de nuestro día a día e incluso puede llegar a condicionarnos. Sin embargo, ¿sabemos en qué consiste la respuesta de estrés?

El estrés aparece cuando se da un desgaste acumulativo en los diferentes sistemas de nuestro organismo tras una respuesta prolongada o mal regulada. En esto consiste la carga alostática, que es el precio que paga el cuerpo cuando se ve forzado a adaptarse ante circunstancias adversas.

Para que esto no ocurra, nuestro cuerpo tiene procesos de adaptación que pone en marcha ante las situaciones de estrés que tienen el objetivo de conseguir el retorno al equilibrio u homeostasis.

De esta manera, el cuerpo trata siempre de volver a un estado estable tras sufrir desequilibrios en su homeostasis. Pero, ¿cómo funciona este proceso en el cuerpo?

Mujer estresada pensando en muchas opciones

La respuesta de estrés

Cuando el organismo detecta estrés, el cuerpo pone en marcha una serie de cambios fisiológicos y metabólicos para adaptarse. Así, estos cambios que realiza el cuerpo aparecen, por ejemplo, cuando realizamos ejercicio físico. También hacen que facilitemos la evaluación de la situación, aumentando nuestra vigilancia, alerta y toma de decisiones.

Ante la aparición de estrés, el primer sistema que se activa es el sistema nervioso autónomo (SNA). De la puesta en marcha de este sistema se encarga el hipotálamo, que integra la información de las vías sensoriales y viscerales.

A su vez, el hipotálamo se encarga de activar el núcleo paraventricular,que activa las neuronas preganglionares de la médula espinal. Estas últimas activan la cadena ganglionar simpática que hace que aumente la noradrenalina en los órganos inervados.

Efectos del aumento de liberación de noradrenalina en la respuesta de estrés

  • Aumento de la fuerza de contracción y de la frecuencia cardíaca.
  • Vasodilatación de las arteriolas coronarias.
  • Relajación de la musculatura bronquial e incremento de la frecuencia respiratoria.
  • Vasoconstricción periférica.
  • Glucogenólisis hepática (ruptura de glucógeno).
  • Hiperglucemia.

La activación de la cadena ganglionar simpática también hace que se active la médula de las glándulas adrenales. Así, esto aumenta la liberación de adrenalina, además de la de noradrenalina.

Estas dos últimas activan estructuras no inervadas directamente por el sistema nervioso simpático. También refuerzan los efectos producidos anteriormente por la noradrenalina.

Efectos del aumento de liberación de adrenalina

  • Incremento de la tasa y fuerza de contracción cardíaca.
  • Vasodilatación muscular y corazón.
  • Dilatación de las vías respiratorias (que facilita ventilación pulmonar).
  • Contribuye a la generación del sudor (disipar el calor).
  • Disminución de los procesos fisiológicos no vitales a corto plazo (inflamación, digestión, reproducción y crecimiento).
  • Estimula glucogenólisis hepática (producción de glucosa).
  • Inhibe a la secreción de insulina y estimula la de glucagón en el páncreas (niveles altos de glucosa).

Además, como resultado de la acción de noradrenalina sobre ellas, las glándulas salivares (parótidas) secretan una enzima oral llamada alfa-amilasa. Esta enzima se ocupa de la digestión de carbohidratos y de prevenir y eliminar bacterias de la boca.

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